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人类太空之旅会飞得更远

   美国太空探索技术公司(SpaceX)不久前宣布,日本企业家前泽友作已经预订乘坐该公司的新型大猎鹰火箭,将于2023年进行绕月飞行。这可能是人类史上私人乘客首次绕月飞行。

  人类上一次与月球的“亲密接触”是在1972年。1968年至1972年的登月热潮中,共有24名宇航员进行过绕月飞行,其中12人登上过月球。近半个世纪过去,SpaceX的绕月飞行若能成行,将成为载人航天商业领域的突破性进展。

  日本乘客颇有创意,据说会邀请6到8名艺术家一起参加为期一周的太空旅行。届时还将进行高质量的虚拟现实(VR)直播,让地球上的观众体验身临其境的震撼。普通人进入太空会是怎样的体验?除了广袤的宇宙、璀璨的星系、近在眼前的月球,乘客们也将面临失重、恶心、辐射等综合考验。

  受技术水平、经济成本和人员专业度等因素制约,首位月球游客还没法登陆月球。此前“阿波罗”飞船登陆月球时,运送宇航员的指挥舱实际上一直在月球轨道上绕行等待,只派出很小的登月舱登陆。这个小小的登月舱,成本极为高昂。SpaceX今年初发布过一段视频,展示了大猎鹰火箭乘员舱降落在月球表面的模拟场景,但模拟视频只是展示出一种设计路径,与真正达到可靠技术还有很大距离。另外,登月对人的操作能力有很高要求,过去所有登月人员都是经过严格挑选和长期训练的专业宇航员,普通“观光客”无法达到控制登陆舱的水平。正是由于商业载人航天的技术要求极高,目前大多数探索太空旅游的民营航天企业,短期内还是在布局地球亚轨道旅行,或是提供到国际空间站的“太空酒店”服务。

  要想实现真正的月球“落地游”,一个重要步骤是建设月球基地。目前,中、美、俄、欧等国家和地区都提出了在月球建立基地的规划。今年12月,中国嫦娥四号月球探测器将在月球背面软着陆,这将是人类首次在月球背面进行探测。以此为起步,中国月球探测第四期工程将在2030年前初步规划4次任务,此后还要挑选理想的区域建设月球科研站。月球只是跳板,走向火星才是更宏伟的蓝图。据悉,中国计划进行两次火星探测任务,实现着陆探测以及采集火星土壤等目标,其中第一次将于2020年发射火星探测器。其他国家的航天机构也不甘落后,SpaceX甚至雄心勃勃地设想着向火星移民。

  在人类历史上,“飞行”曾经是一个遥不可及的梦想。1903年莱特兄弟成功地飞行了约260米距离后,大多数人认为这项发明并没有实用价值。一个多世纪以后,全球航空业旅客总量在2017年已经超过了40亿人次。显然,飞行并不是人类的终极目标,人类也从未停止过对宇宙的探索、对太空新家园的渴求。虽说移民火星、走向太空的更深处,眼下貌似离现实还有点远,不过,飞机、火箭、飞船告诉我们:未来的人类,一定会在广袤的星空中飞得更远。

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